Американська торгова компанія Walmart, що є власником національної мережі продуктових гіпермаркетів, запатентувала роботизованих бджіл. Подібна ініціатива – сигнал активного розвитку компанії в сфері власного виробництва сільськогосподарських культур і розширення діяльності в аграрному секторі. Крім того, керівництво компанії має намір таким чином вирішити глобальну проблему скорочення популяції бджіл.

Цей патент не єдиний: у Walmart існує ще чотири патенти безпілотних літальних апаратів. У списку розробок компанії числиться дрон для ідентифікації шкідників на поверхні рослин, а також безпілотник, що відслідковує стан здоров’я культур і прогнозує врожайність.

Оголошення про патент було зроблено через кілька днів після оголошення концепції Walmart про розширення системи доставки продуктів. Мета у компанії масштабна – охопити понад 40% американських сімей, повідомив прес-секретар компанії в інтерв’ю CBS News.

Чому вимирання бджіл небезпечно для планети?

З 2016 по 2017 рік тільки в США бджолярі втратили близько 33% медоносних бджіл. Подібна тенденція спостерігається і в інших країнах світу. Дослідники заявляють, що не дивлячись на скорочення тенденції до масового вимирання бджіл, показники смертності комах все ж дуже високі. Бджоли вкрай важливі для запилення сільськогосподарських рослин – вони запилюють приблизно третину харчових культур, з яких виготовляються найпопулярніші продукти харчування.

За даними World Bee Project і Food and Agriculture Organisation (FAO), причиною вимирання популяції бджіл є масове використання пестицидів для поліпшення врожайності культур. Так, застосування пестицидів має неприємну особливість – рослина виживає, не пошкоджується шкідниками, але бджоли, що запилюють цю рослину з року в рік, гинуть через зіткнення з токсичними речовинами. Керівник проекту Bee Informed Partnership, доцент Університету Меріленда Денніс ван Енгельсдроп заявив, що незважаючи на зниження показників вимирання бджіл в останні роки, загальна закономірність невтішна.
У патентній заявці Walmart відзначається зниження не тільки кількості бджіл, а й загальної чисельності запильних комах: мурах, жуків, метеликів і ос. В офіційній заяві представники компанії закликали використовувати традиційні методи удобрення і запилення культур. Наголос робиться на застосування безпілотних літальних апаратів, які вміють як збирати, так і розсіювати пилок на рослини, коли це необхідно. Для забезпечення успішного запилення під час тестів застосовувалися дрони з функцією спостереження, оснащені пилковим детектором.

Хто був першим?

Першими роботизованих бджіл в 2013 році розробили дослідники Гарвардського університету – проект називався RoboBees. Прототип був розміром з половину скріпки, важив менше 0,1 грама і мав розмах крил близько 3 см. Інженер і професор Гарварда Роберт Вуд повідомив, що проект надихнув вчених і інженерів університету – згодом були розроблені міні-батареї, ефективні системи управління, а також більш міцні і легші матеріали для літальних апаратів.

Надалі американські фермери почали використовувати безпілотні літальні апарати для перевірки стану сільськогосподарських культур. Це економить людські ресурси і кошти на оплату праці робітників. Walmart планує поєднувати класичний фермерський підхід з “розумними” технологіями. Станом на січень 2018 року кількість патентів компанії досягла 350, і тепер вона є одним з основних технічних конкурентів Amazon, на рахунку якого понад 7 тисяч патентів.

Чи є подібні технології в інших країнах?

Технології, що використовують дронів і міні-роботів популярні в багатьох країнах. Bio Carbon Engineering (Великобританія) використовує дронів для висаджування дерев в тих регіонах, де молода поросль не сіється самостійно. Без літальних апаратів на те, щоб засіяти такі ділянки землі вручну потрібні були б десятки років.

У 2017 році в Японії був створений безпілотний літальний апарат для перехресного запилення рідкісних сортів лілій, які перебувають на межі зникнення. Автор розробки – хімік Ехіро Міяко. Доктор Міяко кілька років працював над технологією штучного запилення, і створив дрон-запильник, що може управлятися дистанційно або працювати автономно завдяки технології “штучного зору”.

При запиленні рослин бджоли покладаються на колір, форму, малюнок на пелюстках. Штучний інтелект може подібним чином розпізнавати біологічні ознаки рослин будь-яких видів. Також комахи покладаються на нюх, електричні поля. Робота бджоли по виявленню, а потім по запиленню рослин дуже складна, але сучасні інтелектуальні машини вже можуть правильно її виконувати, стверджують вчені.